Webb y Hubble capturan vistas detalladas del impacto

publicado el jueves 29 de septiembre de 2022 a las 18:20

Los telescopios James Webb y Hubble, los observatorios espaciales más poderosos, revelaron vistas detalladas del impacto de la nave espacial Dart de la NASA en un asteroide el jueves, imágenes que ayudarán a los científicos a comprender el esperado proceso de alteración de la órbita.

Es la primera vez que los dos famosos telescopios espaciales se utilizan para observar simultáneamente el mismo objeto celeste: un asteroide situado a 11 millones de kilómetros de la Tierra, objetivo de la primera prueba de defensa planetaria del mundo.

El lunes por la noche, la nave espacial Dart de la NASA se estrelló deliberadamente contra la superficie de Dimorphos, una pequeña luna de 160 metros de diámetro que orbita un asteroide más grande, en un intento de desviar su órbita.

Pasarán de unos días a algunas semanas antes de que los científicos puedan confirmar que su trayectoria ha sido alterada. Y lograr ubicarlo en relación a su posición original.

Pero poco después de la colisión, las primeras imágenes, tomadas por telescopios terrestres y el nanosatélite LICIACube a bordo, mostraron una gran nube de polvo alrededor de Dimorphos, que se extendía por miles de kilómetros.

Una nube sobre la que los telescopios James Webb y Hubble, que operan en el espacio, pudieron “acercarse más finamente”, dijo a la AFP Alan Fitzsimmons, astrónomo de la Queen’s University Belfast, que participa en las observaciones terrestres del proyecto ATLAS, una red de cuatro telescopios. operado desde Hawái.

Estas imágenes permiten ver “claramente cómo se hace añicos este material tras el impacto explosivo de Dart, es bastante espectacular”, celebra.

– Cráter más grande de lo esperado –

“El impacto parece mucho mayor de lo esperado”, comenta Ian Carnelli, jefe de la misión europea Hera, que inspeccionará los daños en la superficie de Dimorphos dentro de cuatro años.

Hera había contado con un cráter de unos 10 metros de diámetro, pero a la vista de las imágenes tomadas por LICIACube a 50 km de la estrella, confirmadas por las de los telescopios espaciales, podría ser mucho mayor… “si cráter ahí ya, porque tal vez una pieza entera de Dimorphos acaba de ser arrancada”.

La cámara NIRCam de James Webb, que trabaja en el infrarrojo cercano, observó el impacto durante varias horas después de la colisión. Sus diez imágenes revelan un núcleo compacto rodeado de “plumas de material” similares a filamentos en expansión, “alejándose del centro donde se produjo el impacto”, describe un comunicado conjunto de la Agencia Espacial Europea. (ESA), Webb y Hubble.

Las imágenes del telescopio Hubble, tomadas por una cámara gran angular 22 minutos, 5 horas y 8 horas después del choque, muestran en luz visible el movimiento de la eyección, el material arrancado de la estrella.

Estos aparecen como rayos, con un aumento gradual de brillo, pero que se estabilizaron ocho horas después del impacto, lo que “intriga a los astrónomos”, según la nota de prensa.

El telescopio James Webb, que lleva observando a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra desde julio pasado, y el Hubble, en servicio desde hace más de 30 años, pronto revelarán cuánto material ha sido expulsado, su naturaleza (¿trozos grandes o polvo fino?) y a que velocidad

Esta información ayudará a los científicos a “comprender con qué eficacia un impacto cinético puede alterar la órbita de un asteroide”, dice el comunicado. La técnica del impacto cinético experimentada por la NASA consiste en chocar con un asteroide para “empujarlo” ligeramente y así desviar su trayectoria. Un poco como jugar al billar en el espacio.

Cuanto más material expulsado, más posibilidades tiene la trayectoria de verse alterada. “La velocidad con la que los astrónomos podrán medir la desviación dependerá de la efectividad de Dart”, subraya Alan Fitzsimmons.

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